Lo que no sabías acerca del caucho

KINA - Der Stoff, aus dem man Gummi machtCuando se comenzó con la producción masiva de automóviles, entre 1890 y 1920, se necesitó una cantidad enorme de caucho para fabricar los neumáticos. Se desató entonces una especie de furor por la producción del caucho, similar a la fiebre del oro.

Con tal de obtener la mayor cantidad de caucho en el menor tiempo posible, se talaban los árboles para extraerles todo el látex. Los bosques de caucho de países como Colombia y Panamá prácticamente se extinguieron. También en Brasil hubo grandes destrucciones de bosques. Los buscadores de caucho obligaban frecuentemente a la población nativa a trabajar para ellos en condiciones de esclavitud.

En medio de la selva amazónica surgió en ese entonces una ciudad opulenta, de gran riqueza, como fue Manaos, que contaba por ejemplo con una sala de ópera como las grandes ciudades europeas y con tranvías eléctricos antes que Nueva York.

Pero algunos productores ingleses llevaron semillas de árboles de caucho a Asia, donde sembraron grandes plantaciones que producían a menores costos. Debido a eso entró en decadencia la fiebre del caucho en Brasil. Sólo resurgió brevemente durante la Segunda Guerra Mundial, cuando las tropas japonesas ocuparon las plantaciones asiáticas. Las empresas estadounidenses volvieron a requerir entonces el caucho brasileño.

caucho3El lujo, la aventura y la brutalidad de la explotación del caucho en la región amazónica inspiró varias novelas. Una de ellas, “Fordlandia”, del argentino Eduardo Sguiglia, se basa en la historia real del proyecto de la fábrica de automóviles Ford de establecer a partir de 1928 una enorme plantación de 20.000 hectáreas de caucho en medio de la selva amazónica.

Henry Ford hizo construir toda una ciudad junto a la plantación, que llevaba justamente el nombre de Fordlandia. Pero el proyecto fracasó, por plagas que afectaron a las plantas y enfermedades que atacaban a los trabajadores. Y por la competencia que signifícó el desarrollo del caucho sintético. Fordlandia quedó como una ciudad fantasma abandonada en la selva.

¿Dónde se planta el caucho?
 El caucho es originario de Sudamérica. Son varias las plantas que contienen el látex. El más utilizado es el Hevea brasiliensis. Como indica su nombre, es originario de Brasil y crece en regiones de calor, de clima tropical. Llega a tener hasta 30 metros de altura. Se lo planta ante todo en el sudeste asiático, en países como Tailandia, Indonesia y Malasia.

¿Cómo se descubrió?
 El caucho ya era conocido por los pueblos aborígenes de América mucho antes de la llegada de los europeos. Cristóbal Colón llevó muestras de goma, entre ellos pelotas saltarinas, que había encontrado al llegar en su segundo viaje a América Central.

Muchos años más tarde, el químico estadounidense Charles Goodyear descubrió que mezclando el caucho con azufre se lograba que se mantuviera más tiempo sin resquebrajarse. Ese proceso se llamó vulcanización.

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