Apabullante: la Tierra visitará por primera vez a Plutón

plutonCuando el ‘New Horizons‘ despegó, Plutón aún era un planeta. En enero de 2006, la sonda de la NASA partió de Cabo Cañaveral, en el estado de Florida, y siete meses después la Unión Astronómica Internacional (UAI) rebajó a Plutón a la categoría de planeta enano. En realidad, el objetivo de la misión de la agencia espacial estadounidense, de un costo de 700 millones de dólares, era llevar adelante la primera gran exploración de los nueve planetas. Pero de pronto se vio con que eran ocho.

No obstante, la primera visita que hará el próximo martes 14 de julio un objeto terrestre a Plutón y sus cinco lunas es esperada como un hito en la historia de la exploración espacial.

‘Siempre dije que encontraríamos un Plutón que pudiera ser descrito con dos palabras: algo maravilloso‘, comentó el director de la misión, Alan Stern, a ‘The New York Times‘. ‘Y esto resultó ser totalmente cierto. El sistema de Plutón es absolutamente apabullante‘, aseguró.

‘New Horizons‘ (Nuevos Horizontes) está viajando desde hace más de nueve años, ha recorrido unos 5.000 millones de kilómetros y ha pasado por Marte, Saturno, Urano, Júpiter y Neptuno antes de llegar a la ansiada meta de este largo viaje: el objetivo es que la nave se aproxime a unos 12.000 kilómetros a Plutón y lo estudie con las siete herramientas científicas de las que posee.

Para graficar ese momento, Stern explica que si uno mirara Manhattan a esa distancia, divisaría los lagos del Central Park.

Por más planificación que se haya hecho, la misión va a generar gran expectativa hasta el último momento, porque la sonda, que tiene aproximadamente el tamaño de un piano, pesa 500 kilos y avanza unos 50.000 kilómetros por hora, podría fallar su objetivo si chocara en el camino con un objeto tan ínfimo como un grano de arroz.
Además, hace pocos días se registró un desperfecto técnico que la NASA logró reparar. Stern se muestra, sin embargo, confiado, y dice estar ‘bastante seguro‘ de que todo saldrá bien.

El viaje fue largo, pero su cenit será breve: la sonda sólo tendrá unos dos días para tomar imágenes y mediciones de Plutón mientras pasa delante de él en vuelo. No habrá mucho tiempo para establecer comunicación con la Tierra.

Explorar este planeta enano descubierto en 1930 por el estadounidense Clyde Tombaugh será ‘como una palada arqueológica en la historia del sistema solar externo‘, cuenta entusiasmado el científico.

Plutón, en el que reinan unos 230 grados bajo cero, es una especie de enano congelado como tantos otros de los que han quedado del surgimiento del sistema solar y desde entonces conforman lo que se conoce como Cinturón de Kuiper.

Hasta ahora, los investigadores tienen un saber muy parcial sobre Plutón y lo han obtenido sobre todo a través de las imágenes del telescopio Hubble. Para los astrónomos, es ‘un mundo aún casi desconocido‘, señala el director del Instituo de Berlin de Investigación Planetaria, Tilman Spohn.

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